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un chien peut-il voyager dans l'espace

Depuis que le cosmonaute soviétique Youri Gagarine est devenu le premier humain à entrer dans l’espace le 12 avril 1961, de nombreux hommes et femmes lui ont emboîté le pas. Cependant, ce sont en fait les animaux qui ont mené la charge : les mouches à fruits ont été les premières créatures dans l’espace, et un chiot soviétique nommé Laika avait déjà atteint l’orbite plusieurs années avant l’homme. Si vous vous êtes déjà demandé si les chiens pouvaient voyager dans l’espace, la réponse est oui, ils le peuvent !

Mais si un chien est techniquement capable de voyager dans l’espace, est-ce sûr pour lui ? Même si l’histoire de l’homme en ce qui concerne les chiens et l’espace est plutôt incertaine, pourrons-nous un jour arriver à ce qu’ils puissent vivre comme les astronautes ?

Il y a encore beaucoup d’inconnues autour de l’espace, y compris en ce qui concerne les chiens. Mais à la lumière de ce qui s’est déjà passé et de ce que l’avenir nous réserve, nous avons pensé que nous pourrions spéculer sur la façon dont les chiens pourraient survivre au-delà de l’atmosphère terrestre.

Les chiens peuvent-ils voyager dans l’espace ?

À vrai dire, oui. En fait, un certain nombre de chiens (et d’autres animaux) l’ont déjà fait. Lorsque les États-Unis et l’Union soviétique s’affrontaient dans la course à l’espace dans les années 1950 et 1960, les deux nations ont adopté des animaux comme cobayes. Ils utilisaient des animaux pour découvrir les effets physiques d’un voyage dans l’espace avant de s’engager dans une mission humaine.

Les Soviétiques ont opté pour des chiens car ils pensaient qu’ils pouvaient supporter de longues périodes d’inactivité. Les chiens errants, pensaient-ils, étaient particulièrement habitués aux conditions difficiles.

Laika, un chien de l’Union soviétique, est probablement le plus célèbre de ces chiens. Elle a été le premier animal à atteindre l’orbite, en 1957. Malheureusement, son histoire ne s’est pas bien terminée.

Laika était un chien errant de race Husky-Spitz qui a été envoyé dans l’espace à bord du Spoutnik 2 de l’Union soviétique. Elle a été choisie pour sa nature docile, sa petite taille et sa capacité à vivre dans une capsule spatiale compacte et pressurisée pendant plusieurs semaines.

Avant son voyage dans l’espace, les médecins ont inséré un petit dispositif médical dans le corps de Laika. Ce dispositif a été conçu pour surveiller les fonctions corporelles, notamment le rythme cardiaque et la pression sanguine. Immédiatement après le décollage, ce dispositif médical a révélé des informations qui donnent à réfléchir : Laika était si terrifiée que son rythme cardiaque a triplé et son rythme respiratoire a quadruplé.

Laika a atteint l’orbite en 103 minutes, mais elle n’est pas allée plus loin.

Les documents et les émissions de l’Union soviétique affirment que Laika a vécu dans l’espace pendant plusieurs jours. Cependant, elle est en fait morte en quelques heures après que sa capsule ait atteint des températures insurmontables. En réalité, les Soviétiques savaient que Laika ne survivrait pas. En effet, les humains n’avaient pas encore créé la technologie permettant de revenir d’une orbite.

Laika n’est qu’un des nombreux chiens et autres animaux qui ont été envoyés dans l’espace. Les États-Unis avaient tendance à utiliser des primates, mais des chats, des souris, des lapins, des oiseaux et des insectes se sont également aventurés dans le ciel. De plus, l’Union soviétique et les États-Unis ne sont pas les seuls pays à avoir utilisé des animaux comme cobayes. La France, l’Argentine, la Chine, le Japon et l’Iran l’ont également fait.

Maintenant que nous avons résolu la question « Les chiens peuvent-ils voyager dans l’espace ? », pourraient-ils y survivre comme les humains ?

Malgré les tragédies passées, les chiens pourraient-ils voyager dans l’espace et en revenir indemnes ?

Sans protection, il ne fait aucun doute qu’un chien (ou même un humain) ne tiendrait pas très longtemps. Sans une barrière adéquate, un chien ne pourrait résister à une exposition au vide que pendant quelques minutes. En fait, les seuls animaux qui peuvent survivre dans l’espace sans protection sont ces curieuses créatures appelées tardigrades. Ces minuscules animaux peuvent se maintenir dans certains des environnements les plus difficiles sur Terre – et au-delà.

Protégés, cependant, c’est tout à fait possible. Plusieurs animaux qui ont voyagé dans l’espace sont malheureusement morts, mais un certain nombre ont réussi à survivre. Avant Laika, les premiers essais sur les animaux étaient limités à des altitudes effectivement élevées, mais pas jusqu’à l’orbite. Certains de ces animaux ont parcouru quelques centaines ou milliers de kilomètres dans l’espace et sont revenus sur Terre en vie.

Une autre mission soviétique, en 1960, a transporté deux chiens nommés Belka et Strelka, ainsi que d’autres animaux. Ils ont été les premiers animaux à tourner autour de la Terre et à en revenir. Strelka a ensuite donné naissance à des chiots, dont l’un a été offert par le dirigeant soviétique de l’époque, Nikita Khrouchtchev, à la fille de John F. Kennedy, Caroline.

Bon nombre des chiens et autres animaux qui n’ont pas survécu à leur mission étaient malheureusement victimes de défaillances mécaniques ou techniques. Sur Spoutnik 2, par exemple, le vaisseau spatial a perdu son bouclier thermique. C’est pourquoi la capsule a chauffé au point que Laika n’a pas pu poursuivre sa route. D’autres chiens ont été soumis à des conditions douteuses et peu soucieuses de leur bien-être, et d’autres encore n’ont pas supporté cette expérience éprouvante.

De nos jours – maintenant que les humains ont réussi à se mettre en orbite autour de la Terre et à se poser sur la Lune – les animaux ne sont plus autant utilisés dans l’espace. Et s’ils le sont, le cas doit être très fortement justifié. Ce sont aussi souvent des souris et des insectes qui sont envoyés dans l’espace lors des missions modernes.

En outre, le bien-être des animaux est une priorité beaucoup plus élevée dans tout type de recherche scientifique, y compris les missions spatiales. Cela signifie qu’une attention maximale est accordée à tout animal impliqué. Les chercheurs de la NASA, par exemple, doivent respecter des normes éthiques strictes et veiller à ce que les souffrances inutiles soient réduites au minimum.

L’adaptation des vaisseaux spatiaux aux besoins spécifiques des animaux fait également l’objet d’une plus grande sensibilisation. En ce qui concerne les souris, la NASA a reconnu qu’elles avaient besoin de cages grillagées au lieu des cages traditionnelles de type aquarium. En effet, les souris ont plus de facilité à s’agripper aux barres métalliques. Les souris ont également besoin de récipients d’eau sous pression dans lesquels elles peuvent boire et de barres de nourriture compressées pour se nourrir. Pour les déchets, elles disposent d’un système de confinement spécialement conçu pour fonctionner dans l’espace.

S’il est peu probable que les agences spatiales utilisent des chiens dans un avenir proche, on peut en dire autant de nos petits compagnons. S’ils devaient voyager dans l’espace, nous devrions adapter minutieusement leur mode de vie habituel pour qu’ils puissent travailler en apesanteur. Cela pourrait signifier une nourriture compressée de la même manière et un berceau pour les maintenir fermement en place.

La capsule devrait également être suffisamment confortable pour que le chien puisse supporter un long voyage, et pourrait être habitée par un humain. Celui-ci pourrait alors aider à soulager le chien tout au long du voyage et résoudre tout problème technique ou mécanique.

Cela dit, il est toujours possible que des défaillances se produisent. Même avec une extrême prudence et les humains les mieux formés à bord, des dysfonctionnements inattendus et irréparables peuvent survenir. De plus, les voyages dans l’espace se sont avérés incroyablement stressants pour les chiens. Même si l’on utilise la meilleure technologie ou une capsule spatiale adaptée aux chiens, pour certains chiens, l’expérience pourrait tout simplement être trop difficile.

Un chien pourrait-il survivre sur Mars ?

Alors que l’on parle beaucoup de la colonisation de Mars, il est logique que les gens se demandent si leurs amis à fourrure pourraient les rejoindre.

Mars n’est pas exactement l’endroit le plus hospitalier du système solaire. Il n’y a pas beaucoup d’eau, l’atmosphère n’est pas respirable et la surface est trop froide pour permettre la vie humaine. La gravité sur Mars est aussi beaucoup plus faible. Pour l’instant, même nous, les humains, ne pourrions pas y survivre. Nous devrions faire beaucoup d’efforts pour rendre Mars vivable. Cependant, c’est tout à fait raisonnable.

Si nous devions coloniser Mars, nous aurions besoin d’enclos spécialement construits pour nous protéger des conditions difficiles de Mars. Il est tout à fait possible que des chiens puissent également vivre dans ces enclos. Si les humains voulaient s’aventurer à l’extérieur de ces enclos – par exemple, s’ils étaient un promeneur de chiens de l’espace chargé de promener un chien de l’espace – ils devraient porter une combinaison spatiale. Le chien devrait lui aussi porter une combinaison spatiale spécialement conçue.

Vivre dans une petite enceinte n’est pas aussi idéal qu’une grande maison terrestre avec un grand espace et de l’air respirable. Mais cela pourrait très bien être réalisable. Les chiens ont une grande capacité d’adaptation et de nombreux experts pensent qu’ils s’adapteraient à un nouvel environnement en temps voulu.

Reste à savoir si nos amis à fourrure finiront par nous rejoindre sur Mars. Au moins, cette fois-ci, il est peu probable que nous les utilisions comme cobayes.