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Le meilleur ami de l’homme : l’histoire des hommes et des chiens

« Le meilleur ami de l’homme ». C’est une phrase qui exclut les femmes et les personnes non binaires, et qui crache au visage des amoureux des chats. Pourtant, elle est en quelque sorte synonyme de chiens de toutes formes et de toutes tailles, et du rôle qu’ils jouent dans nos vies. Depuis que les humains tiennent des registres, les chiens sont nos compagnons, nos sentinelles, nos partenaires de chasse et nos confidents. Ils nous ont aidés à trouver de la nourriture, à élever nos enfants, à lutter contre les prédateurs, à naviguer, à nous mettre en garde contre les maladies et à rester en vie. En bref, nous n’en serions pas là si les humains et les chiens ne partageaient pas un lien aussi puissant.

Nous avons écrit un article sur les origines des chiens et sur la façon dont ils ont appris à vivre côte à côte avec les humains. Cependant, nos amis à fourrure ont beaucoup changé depuis l’époque où nos ancêtres chassaient les mammouths pour survivre. Le chien Papillon assis devant un café a parcouru un long chemin depuis les premiers chiens, et les raisons sont plus complexes que beaucoup ne le pensent. En fait, l’évolution des chiens est l’une des plus grandes collaborations entre l’homme et la nature dans l’histoire. Non seulement les chiens ont « entraîné » les humains à prendre soin d’eux, mais les humains ont appris à mettre en valeur le meilleur de chaque race. La corne d’abondance des races canines que nous voyons aujourd’hui est le fruit de dizaines de milliers d’années de coexistence. Elles sont le résultat d’un lien qui fait honte à la plupart des alliances humaines – et leur nombre ne fera que croître.

Si vous vous êtes déjà demandé comment et pourquoi le meilleur ami de l’homme est passé d’une race à plusieurs, lisez la suite !

Commençons par le tout début

Avant d’examiner comment les chiens sont devenus des chiens, nous devons savoir combien de temps ils ont vécu et travaillé avec les humains. Lorsque nous avons commencé à écrire sur le sujet, les experts pensaient que les humains avaient domestiqué les chiens il y a entre 18 000 et 32 000 ans. Cependant, des recherches plus récentes suggèrent que les chiens vivent parmi nous depuis 40 000 ans. Avant cela, le chien tel que nous le connaissons appartenait à une espèce de loup aujourd’hui éteinte. De plus, ces loups n’étaient pas des amis de la race humaine ; ils étaient plutôt des concurrents et, dans certains cas, des ennemis. Ces loups chassaient beaucoup des mêmes proies que nos ancêtres, et se seraient régalés des humains quand ils avaient faim. Les humains, pour leur part, auraient massacré ces loups pour protéger nos sources de nourriture et nous-mêmes. En un mot, nous étions loin du lien intime que nous entretenons aujourd’hui avec les chiens.

Selon les experts, le tournant n’a pas été déclenché par les humains, mais par les loups. Les humains formant des groupes pour chasser les mammouths et autres grandes proies, certains loups ont découvert une façon plus simple de survivre. Au lieu de se battre avec les humains pour un mammouth vivant, ils pouvaient simplement suivre des groupes d’humains chasseurs de mammouths. Ce faisant, ils pouvaient s’attaquer aux restes de carcasses laissées par les chasseurs humains triomphants. Les humains, à leur tour, auraient réalisé que la présence des loups n’était pas une si mauvaise chose. Ils dissuaderaient d’autres prédateurs de s’attaquer aux chasseurs, ce qui leur faciliterait la vie.

Avec le temps, cet arrangement aurait évolué pour les deux parties. Les humains commençaient à laisser volontairement des restes aux loups, qui traquaient de nouvelles proies et repoussaient les autres prédateurs. À ce stade, l’évolution aurait atteint une bifurcation, les espèces de loups se séparant en deux. D’un côté de la famille, le loup gris et de l’autre, le meilleur ami de l’homme.

L’homme et le chien : le lien qui a construit le monde

Une fois que les humains et les chiens ont forgé ce lien symbiotique, il est facile de comprendre comment la première race de chien a évolué. Les chasseurs auraient tué tous les chiens hostiles aux humains, tandis que les chiots amicaux se seraient reproduits et auraient prospéré. De cette façon, ces premières générations de chiens ont ouvert la voie pour que leurs chiots deviennent les meilleurs amis de l’homme. Pendant ce temps, leurs cousins lupins allaient vivre et chasser au-delà de la sphère d’influence humaine, tout comme leurs ancêtres. Ils dépendaient de nous pour rien, nous voyant comme une nuisance ou une menace.

En quelques décennies, les rôles de l’homme et du chien se seraient définis plus clairement. En effet, la première race de chien aurait partagé de nombreuses compétences avec le Berger Allemand : capable de garder les animaux, de pister les carrières et de surveiller ses alliés Homo Sapiens.

Cependant, pour chaque race qui présente une ressemblance avec les premiers chiens, vous en trouverez 10 qui n’en présentent pas. Par exemple, quel est le rapport entre cette proto-race active et puissante et le Yorkshire Terrier, qui peut tenir dans un sac à main ? Ou au Beagle, qui est trop amical pour servir de chien de garde ?

Sans aucun doute, jusqu’à 40 000 ans d’élevage sélectif ont joué un rôle clé dans la formation des différentes races. En effet, l’homme et le chien ont suivi l’évolution de l’autre depuis l’avènement de leur lien. Mais dans quelle mesure l’environnement des humains et des chiens a-t-il joué un rôle ? Les chiens qui vivent et se reproduisent près de l’océan ont-ils évolué pour nager en vertu de leur territoire d’origine ? Les chiots qui viennent des montagnes sont-ils mieux équipés pour faire face à la haute altitude ? Et si oui, quelle est la part due à la nature et quelle est la part résultant de l’éducation ?

Pour répondre à ces questions, nous examinons deux races différentes et évaluons le rôle de la nature de l’éducation dans leur évolution.

Race n°1 : le Saint-Bernard

Si vous cherchez un chien qui incarne l’image du « meilleur ami de l’homme », ne cherchez pas plus loin que le Saint-Bernard. De nos jours, la race est célèbre grâce au film familial Beethoven de 1992 (et sa série de suites). Cependant, dans les années 1700, les Européens (notamment les Suisses) vénéraient le Saint-Bernard pour ses services en tant que chien de sauvetage. Les moines de l’hospice du Saint-Bernard, basé en Suisse, ont entraîné ces chiens pour sauver des voyageurs perdus sur un col de montagne périlleux.

La raison pour laquelle ces chiots étaient idéaux pour le travail de sauvetage était due à leurs caractéristiques physiques uniques. Leurs morphologies imposantes leur permettaient de déneiger, tandis que leur pelage dense leur permettait de résister au froid. De même, leur odorat leur permettait de retrouver les voyageurs en détresse, puis de suivre leur chemin jusqu’à l’hospice.

Il serait facile d’attribuer à la nature le seul mérite des prouesses du Saint-Bernard. Après tout, la race s’est développée dans une région qui est, à son apogée, à environ 8 000 pieds au-dessus du niveau de la mer. Toute espèce qui espère vivre dans un tel climat doit posséder les bons traits pour survivre. Les races au pelage plus fin et à la charpente plus petite se seraient éteintes, laissant le Saint-Bernard prospérer. Cependant, l’éducation mérite aussi sa part de gloire.

La plupart des groupes de races canines s’accordent à dire que le Saint-Bernard est probablement le fruit de croisements à l’époque de l’empereur Auguste. Prenez des chiens de type Mastiff de l’Empire romain, mélangez-les avec des chiens alpins suisses indigènes, et voilà ! Vous avez la première version d’un Saint-Bernard. On ne sait pas si les Romains de l’an 10 de notre ère ont intentionnellement croisé leurs Mastiffs avec les chiens suisses. Ce qui est clair, en revanche, c’est que les humains sont capables d’adapter les races de chiens à leur environnement.

Vous vous souvenez comment, il y a environ 40 000 ans, nos ancêtres ont tué des chiens hostiles et ont élevé des chiens amicaux ? Eh bien, depuis lors, nous n’avons fait qu’affiner le concept. Cette race n’est apparue dans les documents écrits qu’en 1703, soit environ 1 700 ans après que les chiens romains se soient accouplés avec les chiens des Alpes. Cela a donné aux éleveurs environ 1 700 ans pour affiner les caractéristiques qui font du Saint-Bernard un chien parfait pour les missions de sauvetage en montagne. En d’autres termes, le « Bernie » est un exemple parfait de la façon dont la nature et l’éducation peuvent s’entrelacer pour former une race.

Étude de cas n° 2 : le Bouledogue Anglais

Certes, le Saint-Bernard avait le temps de leur côté. Après tout, ils ont passé la majeure partie de deux millénaires à s’adapter à leur climat. Cependant, si vous voulez une race qui a évolué en peu de temps, le Bouledogue Anglais est le chien qu’il vous faut. Sa sous-occlusion, sa charpente trapue, ses rouleaux de peau résistants – chaque trait qu’il possède est le fruit d’un élevage sélectif. Tout comme le Bernie, le Bouledogue Anglais est considéré comme un descendant du Mâtin romain. Cependant, alors que les éleveurs suisses ont perfectionné le Saint-Bernard pour la vie et le travail en montagne, les éleveurs anglais ont façonné le Bouledogue pour la violence. Toutes ces caractéristiques classiques du Bouledogue Anglais que nous venons d’énumérer ? Ils ont tous facilité le sport sanguin du bullbaiting (l’appâtage de taureaux qui est un sport sanglant qui consiste à opposer un taureau à un autre animal, généralement un chien) dans lequel leurs propriétaires les ont obligés à rivaliser à partir du 16ème siècle.

Heureusement, les autorités anglaises ont interdit la pratique du bullbaiting dans les 200 ans qui ont suivi. En réponse, les éleveurs se sont lancés dans une quête évolutive pour transformer le vicieux Bouledogue Anglais en une boule de câlins ridée. Leur objectif était clair : conserver l’aspect physique du Bouledogue tout en éliminant progressivement les comportements agressifs. Avancez encore une centaine d’années, et nous avons cette merveilleuse créature :

En n’élevant que les plus petits et les plus doux des Bouledogue Anglais, les éleveurs du XIXe siècle ont fait un cadeau aux amateurs de chiens. Ils ont fait d’une terreur de taureau le meilleur ami de l’homme et ont mis en avant la puissance de l’élevage sélectif.

« D’accord, mais comment ces premiers chiens sont-ils passés d’une race à plusieurs ? »

Nous vous entendons demander. La vérité est que les techniques qui ont sculpté le Saint-Bernard ou le Bouledogue Anglais ont également donné naissance aux premières races de chiens. Si tous les chiens sont issus d’une même race, chacun d’entre eux possédait des caractéristiques différentes. Par exemple, certains des premiers chiens peuvent avoir été grands et d’autres petits. S’ils vivaient dans une région grouillant de prédateurs, les humains auraient exclusivement élevé les plus grands chiens. Parmi ceux-ci, les chiens qui ont montré un lien de protection envers les humains auraient continué à engendrer des chiots. Cela aurait donné naissance à une race de chien comme le Boxer : rapide, puissant et capable de s’entremêler avec de grosses créatures.

Dans d’autres régions, cependant, les prédateurs n’auraient peut-être pas été un problème. Au contraire, les rongeurs étaient peut-être le problème : de petites créatures insidieuses qui volent les réserves de nourriture et répandent la maladie. Ici, les gros chiens n’auraient pas été d’une grande utilité. Ils n’auraient pas été assez agiles pour attraper un rat, ni assez compacts pour le chasser dans ses trous. Par conséquent, les hommes de ces régions se concentreraient sur l’élevage de chiens plus petits et plus rusés. De ce programme d’élevage naissant, les chiens qui se sont avérés les plus habiles à tuer les rats se reproduiraient davantage. Avant que vous ne vous en rendiez compte, les éleveurs ont façonné les premiers moules pour des races comme le Jack Russell et le Terrier écossais.

En peu de temps, l’homme aurait trouvé un type de chien pour chaque problème. Un chien de taille moyenne, vif et agile, avec une envie de courir toute la journée ? Vous avez la forme la plus ancienne du Border Collie. Un gros chien avec une morsure trop molle pour blesser les prédateurs ou les proies ? Vous avez la première forme du Golden Retriever – capable d’aller chercher les oiseaux abattus à la chasse sans les endommager. Même les petits chiens doux comme le Cavalier King Charles Spaniel auraient servi à quelque chose. En jouant le rôle de chien de compagnie pour les enfants, ils auraient initié les jeunes au concept de lien canin. En bref, le meilleur ami de l’homme a rapidement pris de nombreuses formes.

Oui, les innombrables races que nous voyons aujourd’hui sont le résultat d’efforts d’élevage raffinés et scientifiques. Cependant, les principes n’ont pas beaucoup changé depuis l’aube du rapport humain-canin.

Que réserve l’avenir au meilleur ami de l’homme ?

Dans leur mission de créer de nouvelles races de chiens attrayantes, certains éleveurs modernes ont engendré des problèmes de santé pour les chiots. De nombreuses races à nez écrasé souffrent de graves problèmes respiratoires, tandis que de mauvaises pratiques d’élevage peuvent entraîner chez certains chiens une displaysie des hanches. Comme c’est malheureusement le cas dans de nombreuses activités humaines, les formes de vie peuvent souffrir lorsque les gens font passer le profit avant la compassion.

Cependant, pour tous ces problèmes, le lien entre les humains et les chiens n’a jamais été aussi fort. Les chiens sont présents dans toutes les couches de la société, et notre connaissance des bonnes pratiques d’élevage est plus avancée que jamais. Tant que leurs besoins en matière de santé sont satisfaits, les chiens peuvent rester les meilleurs amis de l’homme jusqu’à la fin des temps.

Gamelle chien originale